O acordo de US$ 1,4 bilhão da Amazon com a iRobot fracassa E agora?

Crédito da imagem: Imagens de Kimberly White / Getty para TechCrunch

Um ano e meio depois de anunciar sua intenção de adquirir a iRobot, o acordo da Amazon está oficialmente encerrado. Todas as partes envolvidas esperavam algum nível de escrutínio regulamentar, mas após décadas de consolidação das empresas tecnológicas, poucos esperavam tanta fricção. O acordo já passou por órgãos reguladores internacionais selecionados, incluindo o Reino Unido, embora as recentes fusões e aquisições anticoncorrenciais da UE tenham provado ser o último prego no caixão. As notícias desta manhã descobriram que a iRobot está demitindo 350 pessoas – quase um terço de sua força de trabalho total – com a saída do CEO de longa data, Colin Angle.

“A iRobot é pioneira em inovação com uma visão clara de tornar os robôs de consumo uma realidade”, disse Angle em comunicado. “É decepcionante que o acordo com a Amazon tenha terminado, mas a iRobot agora está se voltando para o futuro, continuando a construir robôs atenciosos e inovações para casas inteligentes que nossos clientes em todo o mundo adoram”.

O acordo já afetou a empresa, incluindo duas rodadas de demissões. Em julho passado, a Amazon reduziu seu preço de compra em 15%, de US$ 1,7 bilhão para US$ 1,4 bilhão. A notícia chega no momento em que a iRobot anuncia que levantará US$ 200 milhões para continuar as operações após o fechamento do acordo inicial.

“A iRobot está recebendo novos financiamentos, que acreditamos serem suficientes para apoiar nossas operações em um ambiente altamente competitivo, atender às nossas necessidades de liquidez e pagar a dívida existente da iRobot”, disse Angle na época.

A frase “ambiente altamente competitivo” é reveladora. Isso efetivamente faz duas coisas. Isto explica a necessidade de dinheiro novo em meio às dificuldades financeiras que precederam o anúncio da aquisição. Também fala do escrutínio regulatório mais amplo em torno do acordo. Quando foi anunciado pela primeira vez, havia dois pontos principais de discórdia entre os críticos.

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A primeira e menos discutida é a privacidade. Roompass possui recursos de mapeamento e muitas vezes enfrentou críticas por sua decisão de fornecer imagens de segurança da Amazon Ring Cam para autoridades policiais. A ideia de permitir que a empresa entrasse em residências privadas desta forma fez com que muitos advogados hesitassem, compreensivelmente.

O segundo e último grande obstáculo é a competição. A Amazon tem o maior outdoor de varejo da Internet. A empresa poderia, em teoria, ter promovido o Roompass para encerrar a “hiper” concorrência.

Não há dúvida de que o ambiente é dramaticamente mais competitivo do que quando a iRobot entrou, há 20 anos. Quando a iRobot finalmente encontrou seu espaço no espaço robótico após anos de falsos começos (incluindo brinquedos para bebês e rovers lunares, para citar alguns), a empresa finalmente conseguiu ser – até o momento – o único robô doméstico bem-sucedido em uma escala significativa. . Angle gosta de dizer que finalmente obteve sucesso como roboticista depois de se tornar vendedor de aspiradores. É uma bela linha que vai até o coração de uma indústria que precisa identificar necessidades em outros campos com os quais a maioria dos roboticistas não está familiarizada.

Duas décadas depois, os aspiradores robóticos estão em sua própria ilha. E isso certamente não é por falta de esforço por parte da iRobot ou da concorrência. Parece que todo ano outro robô “companheiro” vem e vai. O problema não pode ser atribuído à falta de demanda. Acima de tudo, este é um problema técnico. Atualmente, existem muitas restrições à funcionalidade da automação de hardware a um preço aceitável para os consumidores – e isso não vai mudar tão cedo.

Crédito da imagem: Amazonas

Confira o Astro Robot da Amazon. Parece bom, é atraente e faz algumas coisas interessantes (a câmera de segurança periscópica é uma inovação realmente inteligente que contorna o ponto de vista limitado do Roomba). Mas não exatamente incendiou o mundo. Neste ponto, ele se qualifica como um experimento interessante. Isso não quer dizer que a Amazon não tenha terminado com ele ou outros robôs domésticos (não é), mas agora parece um beco sem saída evolutivo. No entanto, quero provar que estou errado aqui.

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Enquanto isso, existem agora dezenas de aspiradores robóticos. Alguns vêm de grandes nomes como Samsung e Dyson, enquanto modelos muito mais baratos inundam o mercado. Pesquise “aspirador de robô barato” na Amazon e você encontrará muitas opções abaixo de US$ 100. O foco da iRobot, por outro lado, impulsiona o que há de mais moderno, resultando em robôs que são 10 vezes mais poderosos quando você se concentra em coisas como um tanque autolimpante.

A iRobot certamente sentiu o aperto da categoria construída. Lembra-se de Luge, o limpador de ralos, ou de Verro, o limpador de piscinas? Ao longo dos anos, a empresa tem tentado combinar os sucessos do Roomba com diferentes áreas da casa, com um histórico de sucesso desigual. Enquanto isso, o cortador de grama Terra foi duramente atingido pela Covid e pelas restrições da cadeia de abastecimento. Foi congelado há quase quatro anos por tempo indeterminado, o que não é um bom presságio para o futuro do programa Morning News.

Essa decisão, é claro, recairá sobre o homem que assumirá o cargo de segundo CEO nos 34 anos de história da iRobot. Atualmente, o vice-presidente executivo Glenn Weinstein está assumindo a função interina.

As demissões devem sempre ser lamentadas pelo preço que causam aos indivíduos que estão involuntariamente isolados. Isso é perfeitamente verdade em muitas das rodadas que a iRobot fez nos últimos anos. Desde a sua fundação em 1990, a empresa tem sido um dos pilares do próspero ecossistema robótico da Grande Boston. Alguns anos depois de eu começar, o TechCrunch Boston organizou um jantar privado para celebridades da robótica, e parecia que todos os convidados estiveram envolvidos de alguma forma com a iRobot ao longo dos anos.

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A Boston Robotics eventualmente ficará bem. As pessoas mais talentosas que não fazem parte da empresa criarão a próxima geração de startups de robótica que mudarão o mundo. É uma notícia triste e difícil, mas no final das contas eu não poderia me importar menos com essas pessoas inteligentes e talentosas. Eles farão grandes coisas. Não estou particularmente preocupado com o futuro do robô doméstico. Teve um início lento e isso pode se estender no longo prazo, mas em breve veremos grandes avanços em IA, navegação e manipulação móvel que criarão uma nova safra de robôs domésticos capazes.

Esperamos que, apesar das dificuldades, a iRobot continue a desempenhar um papel importante nesse mundo.

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