Crescente dívida da China leva Moody’s a reduzir perspectiva de crédito

Num outro golpe para a economia da China, a agência de classificação de crédito Moody’s disse na terça-feira que emitiu uma perspectiva negativa para a saúde fiscal do governo chinês.

A Moody’s expressou preocupação com os custos potenciais para o governo nacional do resgate de governos regionais e locais endividados e de empresas estatais. A Moody’s, que anteriormente considerava as finanças da China estáveis, alertou que a economia do país está a entrar num crescimento mais lento à medida que o seu enorme sector imobiliário começa a encolher.

O Ministério das Finanças da China recuou imediatamente, dizendo que a economia chinesa era resiliente e que os orçamentos dos governos locais poderiam suportar perdas de receitas decorrentes da crise imobiliária do país.

Ao mesmo tempo, a Moody’s reafirmou a sua classificação de crédito global A1 para o governo chinês, que está no meio da escala do que é geralmente considerado “grau de investimento”, ou baixo risco. Uma perspetiva negativa sobre uma notação de crédito não significa necessariamente que uma descida seja iminente, mas serve como um aviso de que a notação existente pode não ser sustentável.

A revisão em baixa das perspectivas da dívida representa, no entanto, um marco importante para a economia da China.

Até recentemente, a China tinha dinheiro ilimitado para gastar na maior rede de comboios-bala do mundo, num vasto reforço militar, em subsídios aos fabricantes e em extensos projectos de construção no estrangeiro.

A China enfrenta hoje restrições orçamentais cada vez mais rigorosas, alimentadas principalmente por um declínio acentuado no sector imobiliário. A construção de apartamentos, fábricas, torres de escritórios e outros projectos é a maior indústria do país, representando 25 por cento da produção económica. Os apartamentos são um grande investimento para a maioria das famílias, representando três quintos ou mais das suas poupanças.

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Embora os empréstimos do governo nacional da China tenham sido limitados, os governos locais e regionais e as empresas estatais contraíram grandes empréstimos nos últimos 15 anos. O dinheiro que os governos locais receberam dos credores criou um elevado crescimento económico, mas muitos deles estão agora em sérios problemas.

Para a China, a mudança nas perspectivas de crédito terá pouco efeito directo nas suas finanças. Ao contrário de muitos outros países, a China depende muito pouco da dívida externa. O governo nacional vende principalmente títulos aos bancos estatais do país. Os governos regionais e locais do país e as empresas estatais também lhes vendem títulos.

Pequim enfatizou a liderança económica da China durante a crise financeira global em 2008 e 2009, quando o mercado imobiliário dos EUA sofreu um declínio acentuado. Agora a China enfrenta uma crise imobiliária semelhante e potencialmente maior. Dezenas de grandes promotores imobiliários estão falidos e incapazes de concluir centenas de milhares de apartamentos para os quais já aceitaram grandes depósitos.

Os desenvolvedores deixaram pequenas empresas e outros empreiteiros com centenas de bilhões de dólares em contas atrasadas, desencadeando uma cascata de problemas de pagamento. Com exceção de algumas empresas estatais, os promotores pararam em grande parte de comprar terrenos para futuras construções habitacionais.

As vendas de terras eram uma importante fonte de renda para os governos locais. Muitos deles enfrentam agora uma crise, uma vez que o rendimento proveniente destas vendas despencou. No seu relatório de terça-feira, a Moody’s disse que o governo nacional deveria ajudar esses governos a lidar com a situação.

As dificuldades no sector imobiliário prejudicaram o crescimento económico, contribuíram para um elevado desemprego juvenil e desencorajaram muitas famílias de gastar dinheiro.

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“A mudança estrutural também reflecte riscos aumentados relacionados com o crescimento económico estrutural e persistentemente baixo a médio prazo e a contracção contínua do sector imobiliário”, disse a Moody’s.

O Ministério das Finanças da China rejeitou os argumentos da Moody’s. Embora as receitas dos governos locais provenientes da venda de terrenos tenham diminuído, esses mesmos governos estão a gastar menos para compensar os residentes cujas casas foram demolidas para dar lugar a novos edifícios. O ministério também enfatizou que a economia da China ainda apresenta um impulso considerável.

A China não está sozinha a receber as preocupações da Moody’s. A agência reduziu no mês passado a sua perspectiva de crédito para os EUA para negativa, ao mesmo tempo que reafirmou a classificação AAA máxima do país.

Comparada com o tamanho da sua economia, a dívida global da China é agora superior à dos Estados Unidos.

A classificação de crédito da China foi rebaixada pela Moody’s e S&P Global Ratings em 2017. Mais recentemente, a S&P manifestou menos preocupação com a economia da China do que a Moody’s. Horas antes do anúncio da Moody’s na terça-feira, a S&P disse esperar que a China pudesse evitar um reflexo da “década perdida” de fraca actividade económica do Japão, após o colapso do sector imobiliário no início da década de 1990.

A Fitch Ratings disse à Bloomberg Television no início deste ano que poderia rever a classificação da dívida soberana da China, mas recentemente afirmou essa classificação com uma perspectiva estável.

A economia da China passou por uma jornada difícil este ano, depois de quase três anos de medidas estritas de “zero Covid”, incluindo os mais longos e rigorosos bloqueios municipais do mundo.

A economia cresceu a um ritmo anual de 5,3% entre Julho e Setembro. Um aumento alimentado pela dívida no investimento industrial e gastos muito fortes em restaurantes e hotéis compensaram esse Declínio na construção de apartamentos.

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Os dados de outubro e novembro são mistos. O investimento é forte em novas fábricas que fabricam carros eléctricos e outros produtos avançados. Mas a chegada do frio trouxe uma onda de doenças respiratórias em grande parte da China, inicialmente entre crianças e adultos. Isto deixou muitos restaurantes e outros espaços do setor de serviços vagos.

A Moody’s disse que o vasto tamanho da economia chinesa, a segunda maior do mundo depois dos Estados Unidos, deu-lhe uma capacidade considerável para absorver choques. O Ministério das Finanças concordou: “Os fundamentos positivos a longo prazo não mudaram e continuarão a ser um motor fundamental para o crescimento económico global no futuro”.

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