O infatigável helicóptero de Marte da NASA brinca de esconde-esconde com engenhosidade

Por cerca de uma semana em abril, os cientistas do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA procuraram freneticamente por sinais de vida em Marte.

O pequeno e surpreendentemente robusto helicóptero que completou seu 49º voo para Marte está perdido em algum lugar no terreno ondulado da bacia marciana. Todos os dias a tripulação procurava um sinal de rádio confirmando que o avião estava bem.

Em 2 de abril, o Intelligence subiu 52 pés no céu marciano – uma altura recorde para um drone – para tirar fotos complementares da paisagem marciana.

Após o pouso, ele desapareceu. Enquanto os cientistas tentavam enviar instruções para o voo subsequente, o sinal de rádio do Ingenuity foi perdido.

Depois de uma busca de seis dias pelo rover Perseverance, acompanhado por um helicóptero em Marte, os cientistas finalmente localizaram a inteligência, um cume montanhoso e passaram perto de onde o helicóptero pousou.

O engenheiro da NASA, Travis Browne, descreveu o episódio blog Na semana passada, a agência ofereceu uma visão dramática da exploração de Marte pela agência e da incrível resiliência do helicóptero Ingenuity. A resistência da pequena nave surpreende a NASA dois anos depois que os cientistas esperavam que ela se desintegrasse.

O helicóptero está voando novamente, disse o líder da equipe Ingenuity, Teddy Chanedos, ao The Washington Post, e sua longevidade encorajou a equipe a incluir helicópteros em futuras missões a Marte – provando o quão resiliente é o Ingenuity.

“É absolutamente ridículo”, disse Tzanetos. “É uma coisa única na vida.”

A inteligência desafiou as probabilidades no dia em que foi levantada do solo marciano. O avião de quatro libras tem cerca de 19 polegadas de altura e é pouco mais que uma caixa de aviônicos com quatro pernas giratórias em uma extremidade e duas pás de rotor e um painel solar. Mas depois de chegar a Marte em abril de 2021, a NASA anunciou um “momento dos irmãos Wright” – o primeiro voo motorizado de uma espaçonave em outro planeta.

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No entanto, engenhosidade não deve ser a fonte de um conceito de mais de US$ 80 milhões. Ele viajou para Marte com o Perseverance, um rover do tamanho de um SUV destinado pela NASA para estudar o solo marciano.

O Ingenuity, controlado por sinais de rádio transmitidos pelo Perseverance, completou sua missão de cinco voos – uma série simples para provar que o design do helicóptero funcionaria na fina atmosfera marciana – e em maio de 2021, a equipe Tzanetos recebeu permissão para continuar voando.

“Nesse ponto, estamos com tempo emprestado”, disse Tzanetos. “Nenhuma máquina é projetada para durar mais do que isso.”

De alguma forma, eles conseguiram – meses e meses e dezenas de voos. Em maio de 2022, parecia que a história milagrosa da inteligência finalmente cairia abaixo da Terra (Marte). Inverno definido, e a NASA temia que as baixas temperaturas fizessem com que as baterias carregadas com energia solar do Ingenuity funcionassem mal ou congelassem durante a noite.

O helicóptero entrou em um estado de baixa potência após seu 28º voo no final de abril daquele ano, e os cientistas disseram ao The Post que não tinham certeza se ele voaria novamente.

O helicóptero da NASA em Marte voará cinco vezes. 28 voaram.

Incrivelmente, as partes delicadas da inteligência resistiram ao frio marciano. Mas a NASA enfrentou o desafio de remontar o helicóptero toda vez que seus componentes congelavam, disse Tzanetos. Usando dados do nascer do sol marciano, a equipe do Ingenuity ajustou todas as manhãs para calcular quando o helicóptero teria carga suficiente para descongelar e funcionar novamente.

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O resultado? É uma espécie de jogo de esconde-esconde que a NASA enviou inteligência em aviões para usar seu modelo para calcular quando o helicóptero voltaria online para receber suas próximas instruções. Ingenuidade e astúcia foram suficientes para levar sua equipe de missão durante o inverno marciano.

“Ainda temos que jogar alguns desses jogos às vezes, dependendo de quão frio está ou de quão ventoso está durante a noite”, disse Tzanetos. “Mas a equipe é muito boa nisso.”

Após o vôo 49 em abril, a NASA entrou em um jogo inteligente de esconde-esconde enquanto o helicóptero Perseverance navegava no terreno plano que se pensava ser um antigo delta de rio.

Nenhum membro da equipe Preocupe-se quando o fizerem Incapaz de se conectar ao helicóptero nos primeiros dias após o voo, escreveu Brown; Seu processo às vezes leva dias para ser inventado. Mas quando cerca de uma semana se passou, seus medos aumentaram. Zanetos se perguntou se a sorte do helicóptero enferrujado finalmente acabou.

“Cada [day] Uma bênção disfarçada, disse Tzanetos. “Você está sempre pronto para o fim da missão.”

Finalmente, seis dias depois de perder contato com a Inteligência, a equipe detectou um sinal de rádio “único e solitário”, escreveu Brown. No dia seguinte, outro sinal apareceu – confirmando que o engenho vivia. A equipe finalmente concluiu que um cume impedia que os sinais do helicóptero chegassem ao rover.

Em 13 de abril, o Ingenuity voou novamente pela 50ª vez, subindo cerca de 59 pés para mais uma vez quebrar seu recorde de altitude.

Tzanetos disse que a equipe continuará a ultrapassar os limites do Ingenuity. Enquanto a Diligence continua sua missão de coletar amostras de solo marciano, a Inteligência percorre os céus à frente do rover como um batedor, reunindo dados valiosos sobre o Planeta Vermelho e seu próprio desempenho como a primeira missão a Marte.

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E a engenhosidade provavelmente não vai durar. Em 2028, a NASA planeja enviar Lander a Marte para recuperar amostras coletadas diligentemente. Artesanato mais tarde lançar Além de Marte – outra estreia astronômica para a agência – e devolver amostras à Terra para estudo.

Essa missão foi redesenhada após o sucesso do Ingenuity, disse Tzanetos. A NASA agora está planejando enviar Dois helicópteros Um design quase idêntico ao lander para recuperação de amostras Perseverance se o rover se desgastar no momento em que o lander chegar em 2030.

É improvável que a inteligência estivesse voando naquela época. Mas, por enquanto, o intrépido helicóptero se recusa a morrer.

“Dois anos atrás, se você me perguntasse qual seria o gênio, eu diria: ‘Bem, espero que nossos filhos ou netos possam construir isso'”, disse Zanetos. “… aqui estamos, com o juízo ainda voando, estamos moldando a segunda geração.”

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